vrijdag 30 december 2016

Top 5 van 2016

Alweer geen gemakkelijke opgave om een lijstje samen te stellen van de beste boeken die ik het afgelopen jaar gelezen heb. Om het iets gemakkelijker te maken, heb ik geen rekening gehouden met de boeken die ik dit jaar herlezen heb. Dit is mijn Top 5:

1 De Engelenmaker van Stefan Brijs

2 The Unlikely Pilgrimage of Harold Fry van Rachel Joyce

3 Speaks the Nightbird van Robert McCammon

4 The Princess Bride van William Goldman

5 The Power and the Glory van Graham Greene

"Speaks the Nightbird" by Robert McCammon

"They'd hang her this morn, if they could. But she does na' deserve the rope. What she needs is a champion of truth. Somebody to prove her innocent, when ever'body is again' her."

South Carolina, 1699. Magistrate Isaac Woodward and his clerk Matthew Corbett are making their way to Fount Royal. The small town is being plagued by murders, disease and fires, and they believe a witch is responsible for all the misery. Rachel Howarth, whose husband was one of the victims, is believed to be the witch and she's been imprisoned. Woodward was called in to try her.

Woodward is quite the professional and is intent on giving Mrs Howarth a fair trial, despite the pressure the villagers put on him to condemn her to burn as quickly as possible. It's hard to ignore the damning evidence against her, though. It's young Matthew Corbett who refuses to believe the tales that are told about Rachel and he is determined to be her 'champion of truth' and prove her innocence. But this would also mean exposing the real culprit, and this puts him in real danger.

Robert McCammon is best known for his horror tales of the 80's and a couple of brilliant mainsteam novels in the early 90's, but with "Speaks the Nightbird" he wrote a phenomenal novel in a completely different genre: the historical murder mystery. No matter what genre McCammon writes, he is always great. The language is fluid, the plot is ingenious and the characters shine. At nearly 800 pages, this is quite a massive novel. These days there are too many books that have lots of pages but little substance. Not this one, though. "Speaks the Nightbird" is captivating from page 1 right to the end - I tore through it in just a couple of days. Absolutely one of the best novels I've read this year.

Author: Robert McCammon
Title: Speaks the Nightbird
Publisher: Pocket Books, New York
Year: 2007 (orig. 2002)
Number of pages: 792 p.
ISBN: 9781416552505

vrijdag 23 december 2016

"Kedrigern in Wanderland" by John Morressy

"Not at all, my boy. You can do great things with herbs. Nice clean kind of magic, too. And if it doesn't work, you've at least got the beginnings of a decent salad. You can't go wrong with herbs."

Lazy wizard Kedrigern is enjoying his time at home on Silent Thunder Mountain with his lovely -if a bit manipulative- wife Princess. Their third anniversary is coming up, so Kedrigern is already thinking about a nice present. Unfortunately it's a magic wand that Princess desires, and a decent wand happens to be very hard to come by. It means travelling, and that's the one thing that Kedrigern hates the most.

But the kindly wizard can't deny his wife anything, so the pair set out in search of the trinket. On their path, they encounter a princess who has been turned into a sword, and who is looking for her brother and sister (who are now a shield and a crown respectively) and they decide to help her find her way back to her kingdom. The story also features the world's worst fairy tale writer, a trio of malicious (albeit not too clever) witches, an evil wizard and a devious bog fairy.

"Kedrigern in Wanderland" is number three in the series, after "A Voice for Princess" and "The Questing of Kedrigern". To be fair, there isn't too much difference with the earlier books. Kedrigern goes travelling and needs to help some people who have been transformed by a spell. The basic story is always the same. But then it's been a while since I read the first two books and it was pleasure to meet Kedrigern again. A very light and quick read. Original it isn't, but it's so much fun.

Author: John Morressy
Title: Kedrigern in Wanderland
Publisher: Ace, New York
Year: 1988
Number of pages: 247 p.
ISBN: 0441432646

zondag 18 december 2016

"Blood Harvest" (Doctor Who) by Terrance Dicks

"She heard a faint rustling sound, swung round and saw a tall dark shape towering above her. Its face was white, its eyes glowed red, and it had long pointed fangs. Claw-like hands reached out towards her."

In a previous incarnation, the Doctor, along with his then-companions Romana, Adric and K9, visited a nightmare planet which was ruled by evil Lords, who turned out to be vampires. He managed to get rid of the creatures. Now, the seventh incarnation of the Doctor has dropped companion Bernice on that same planet, and she soon finds out the evil  has returned.
Meanwhile, the Doctor and his other companion Ace have settled in 1930's Chicago, where they try to broker a peace between the warring gangsters (among whom one Al Capone). Before too long, the two stories intertwine and the Doctor once again blasts into space, first to the vampire planet, and then to Gallifrey, his own home planet.

Terrance Dicks is a veteran Doctor Who author, who has writen over a dozen original Who-novels and an infinite number of episode novelisations (apart form the scrips he wrote for the original TV series). He definitely knows his stuff. This novel is exactly what you can expect from Dicks. Nothing too complex, written in easy, straightforward language and with loads of references to TV episodes. The latter I find a bit too 'nerdy' - the novel would work well without them. Still, it's fast-paced and full of action, albeit not very profound. An enjoyable romp through the world of Doctor Who.

Author: Terrance Dicks
Title: Blood Harvest (The New Doctor Who Adventures)
Publisher: Virgin, London
Year: 1994
Number of pages: 287 p.
ISBN: 0426204174

donderdag 15 december 2016

"Play to the End" by Robert Goddard

"That feeling is why I'm talking into this machine. I can't quite describe it. Not foreboding, exactly. Not excitement. Not even anticipation. Something slipping between all three, I suppose. A thrill; a shiver; a prickling of the hairs on the back of the neck; a ghost tiptoeing across my grave."

Toby Flood used to be the up-and-coming actor, even once considered for the role of James Bond. But now his career is winding down. He's playing the main part in an obscure play "Lodger in the Throat" and when the production strikes down in Brighton, he is contacted by his ex-wife Jenny, who thinks she's being stalked. Hoping to win back his wife, Flood confronts the stalker, but finds out there's a whole lot more going on. An enormous scandal is emerging and everything seems to point in the direction of Jenny's new fiancé, Roger Colborn. When a friend of Flood dies, and another goes missing, he starts to realise that he's manoevred himself into a real hornet's nest, and that both he and Jenny are in grave danger.

Although some of his more recent works have been slightly disappointing, I still consider Robert Goddard to be one of my favourite authors - mainly based on his dozen or so earliest novels. "Play to the End" is from 2004, just about the time it all started to go downhill a bit. In fact, for about three quarters of the novel, this was among the least engaging Goddard books I've read. Yes, it's beautifully written -as always- and there are once again lots of twists and turns. But the characters didn't click and the mystery couldn't really hold my attention. However, in the last 100 pages or so, the story really picks up speed and the finale is satisfying. So, not his best by a long shot (I'd suggest "Painting the Darkness" or "Take no Farewell"), but not one to skip either.

Author: Robert Goddard
Title: Play to the End
Publisher: Corgi, London
Year: 2004
Number of pages: 443 p.
ISBN: 0552148792

zaterdag 10 december 2016

"On the Beach" by Nevil Shute

"'It's not the end of the world at all,' he said. 'It's only the end of us. The world will go on just the same, only we shan't be in it. I dare say it will get along all right without us.'"

The near future. The war lasted only a couple of days, but its effects are devastating. No less than 4000 nuclear bombs were dropped all over the Northern Hemisphere and killed every human being there. Australia is one of the few places in the world where there is still life. People are awaiting the nuclear cloud that is approaching them, and will wipe out the last of humankind.

In this gloomy atmosphere, we meet a diverse cast of characters. Captain Dwight Towers, commander of an American submarine, knows that his friends and family have all been killed. Lieutenant Commander Peter Holmes and his wife Mary, who have just become parents. Moira Davidson, who feels attracted to Towers, and who tries to cope with the impending end by drinking too much. They will be among the last of humanity.

The premise of this novel has everyting to produce a suspenseful novel, but that's not the story the author wants to tell. Given such an apocalyptical setting, most authors would have their characters in deep despair, go out looting, murdering people and destroying things. But Shute's characters all seem resigned, either not wanting to accept the inevitable outcome, or being quite naive. They're literally sitting there, waiting to die, altough they refuse to give up on their old lives. They're still pursuing relationships, preparing the garden for next year, buying presents for their children, whom they know have died,... It's sad and depressing and it's especially this feeling of resignation that makes "On the Beach" such a chilling read. Yes, human kind has destroyed itself. It deserves what it gets...

And the most frightening thing of all... this could still happen today. The warring factions might have different names, but the insanity is of all times. Chilling, absolutely chilling.

Author: Nevil Shute
Title: On the Beach
Publisher: Vintage, London
Year: 2009 (orig. 1957)
Number of pages: 312 p.
ISBN: 9780099530251

zondag 27 november 2016

"De vloek der vaderen" van John Saul

"Haar kreten stierven weg in gekreun en ze keek naar hem op met de angst van een in de val gelopen dier. De zon verdween achter een wolk."

In 1983 was ik 16 en een groot fan van Stephen King. Ik had alles gelezen wat de horror-grootmeester tot dan toe had neergepend en was voortdurend op zoek naar gelijkaardige lectuur. In de ECI-catalogus ontdekte ik dit boek van John Saul, een auteur die inmiddels al ruim dertig romans op zijn naam heeft staan. Deze "De vloek der vaderen" ("Suffer the Children") was zijn debuut.

Sarah is de jongste telg van de Conger-familie; een speels, vrolijk kind, tot ze een jaar geleden een wel heel gewelddadige en traumatische ervaring opdeed. Sinds toen heeft ze niet meer gesproken en heeft ze zich helemaal in zichzelf teruggetrokken.

Oudere zus Elisabeth is een modelkind en ze is de enige die bij Sarah lijkt te kunnen doordringen. Haar extreem geduldige en verantwoordelijke houding ten opzichte van haar zusje doen haar veel volwassener lijken dan haar dertien jaar.
En dan gebeuren en vreemde dingen in Port Arbello. Huisdieren en kinderen verdwijnen spoorloos en de gemeenschap is radeloos. Heeft dit alles iets te maken met wat de kleine Sarah overkomen is? Is er een link met de onheilspellende voorspellingen die een oude vrouw tientallen jaren geleden op haar sterfbed maakte? Schuilt er waarheid in de 'vloek van de Congers'? En hoe komt het dat Elisabeth als twee druppels water lijkt op het mysterieuze meisje op een schilderij, dat de Congers op zolder hebben gevonden - een meisje dat volledig uit de familiegeschiedenis lijkt te zijn gewist?

Na 'De vloek der vaderen' heb ik nog één boek van John Saul gelezen, maar daarna heb ik hem niet meer gevolgd. Misschien omdat de korte inhouden van bijna al zijn boeken op elkaar lijken (iets van een oeroude vloek en kinderen die bezeten zijn)? In ieder geval weet ik nog dat ik "De vloek der vaderen" destijds heel goed vond. Bij herlezing ben ik iets minder enthousiast. Niet dat ik het niet graag gelezen heb, maar dit is 'light' horror, die meer in het straatje ligt van een Virginia Andrews of een Mary Higgins Clark, dan van horrorauteurs als King, Robert McCammon of Graham Masterton, die ik prefereer. Het boek is goed en vlot geschreven, maar van echte horror of enige diepgang is niet veel sprake. De gebeurtenissen zijn voorspelbaar en de personages zijn allemaal redelijk vlak. Dit is het soort boek dat ik best wel eens graag lees; op luie momenten waarin ik niet te veeleisend ben. Het sinistere sfeertje blijft wel hangen, maar er is toch meer nodig om een écht goed boek te zijn.

Auteur: John Saul
Titel: De vloek der vaderen (orig. "Suffer the Children")
Uitgeverij: W&L, Amsterdam
Jaar: 1983 (oorspr. 1977)
Aantal bladzijden: 255 p.
ISBN: 9062134807

donderdag 24 november 2016

"Eilanden: De gave" van Timo en Luc Descamps

"De steen lichtte fel op en het licht zette zijn handen en onderarmen in een warme gloed. De energie die door zijn lichaam vloeide was sterker dan hij ooit had ervaren."

"Eilanden" is een fantasy-trilogie die de succesvolle Vlaamse jeugdauteur Luc Descamps schreef samen met zijn zoon Timo, die naast zingen en acteren duidelijk nog andere talenten heeft. "De gave" is het tweede deel en begint waar deel één ophield. Mijn recensie van "De profetie" vind je hier.

Jari en Thom dobberen in een bootje op de uitgestrekte oceaan. Ze hebben hun door de piraten van het moederland Zeneria geplunderde eiland achter zich gelaten en zijn op zoek naar de ontvoerde eilandbewoners. Nadat ze een hevige storm overleefd hebben, landen ze op Cahaya, een eiland waar een groep Amazones de plak zwaait. Deze lijken eerst niet erg opgezet met de aanwezigheid van de vreemdelingen. Maar wanneer duidelijk wordt dat ook hun eiland in gevaar is, begint de toekomst er ook voor Cahaya wel heel somber uit te zien. En als Thom ontdekt dat hij over een wel heel bijzondere gave beschikt, beseft iedereen dat enkel samenwerken hen kan redden.

Ondertussen zijn de ontvoerde meisjes Enea en Byrthe op Zeneria aangekomen. Hen wacht een leven als prostituee, met als taak de vaak vadsige, weerzinwekkende en gewelddadige klanten tevreden te stellen. Maar gelukkig leven op Zeneria ook moedige mensen, die het goed bedoelen.

Een sterk vervolg op het ook al heel knappe "De profetie". Introducties zijn er niet meer nodig en dat maakt dat de vaart er van in het begin in zit. Korte hoofdstukken en het regelmatig wisselende vertelperspectief laten het verhaal lezen als een sneltrein. De belangrijkste personages komen sympathiek over en je kunt dan ook moeiteloos met hen meeleven. En dat leidt tot soms schokkende momenten. Ik kijk al uit naar deel 3.

Auteur: Timo Descamps en Luc Descamps
Titel: Eilanden - De gave
Uitgeverij: Abimo, Sint-Niklaas
Jaar: 2014
Aantal bladzijden: 343 blz.
ISBN: 9789462341722

maandag 14 november 2016

"Gone South" by Robert R. McCammon

"It was hell's season and the air smelled of burning children."

If above opening sentence won't make you want to read this novel, I don't know what will...

"To go south" is an expression soldiers used in Vietnam when someone 'lost it' or 'screwed up' in the heat of the battle. Now veteran Dan Lambert has really gone south. He's just been diagnosed with leukemia, lost his job and he's broke. And now the bank wants to repossess his car. Dan loses it and in anger and fear, he accidentally kills a man. Not wanting to spend the last few years of his life in prison, he flees, along with Arden, a young woman he meets on the road and who has some serious problems of her own. Before he knows it, Dan has a price on his head and he's hunted by the police and by the oddest pair of bounty hunters you'll ever meet: the three-armed freak Flint and Pelvis Eisley, an Elvis Presley lookalike, who's brought along his bulldog Mama. Dan and Arden disappear into the swamps, in search of Bright Girl, a mythical faith healer, who might be able to save them both. If she is real, that is...

It's been a long time since I read any of McCammon's books, but this "Gone South" made me feel like coming home. He's got such a smooth writing style, which transports you right into the story and doesn't let you go. He reminds me of Stephen King in that respect. "Gone South" is a very character-driven story, and it's clearly his characters that are McCammon's greatest strength. From Dan and Arden to the two bounty hunters (who provide quite a bit of comic relief) and even to the minor characters that only appear on a handful of pages... they all sparkle. "Gone South" is adventurous, tense, shocking, moving ànd funny, and it has a lot of heart, and the most beautiful finale.

Robert McCammon used to be known as a horror writer, with books like "The Wolf's Hour", "Stinger" and the monumental "Swan Song" as prime examples of his excellent writing. In the early 90's he moved away from the pure horror stories and his books became even better. His "Boy's Life" (1991) sits firmly among my top 5 books of all time. "Gone South" is from 1992 and doesn't quite reach the same heights, but it's one hell of a novel nonetheless.

Author: Robert R. McCammon
Title: Gone South
Publisher: Pocket Books, New York
Year: 1993 (orig. 1992)
Number of Pages: 392 p.
ISBN: 0671743074

zaterdag 5 november 2016

"De kathedraal van de zee" door Ildefonso Falcones

"Arnau dacht aan al die mannen: hoe ze naar de kerk keken als ze, kromgebogen, bij de Santa Maria aankwamen; hoe ze lachten als ze zich van de stenen hadden bevrijd; hoe sterk hun schouders wel niet waren. Hij wist zeker dat zij goed voor zijn moeder Maria zouden zorgen."

"De kathedraal van de zee" speelt zich af in het 14de-eeuwse Barcelona. Hoofdpersonage is Arnau Estanyol, die als kleine jongen samen met zijn vader van het platteland naar Barcelona verhuist. Van kleinsaf is hij gefascineerd door de Heilige Maria, die hij als substituut ziet voor zijn moeder, die hij nooit gekend heeft. De kerk van de Heilige Maria van de Zee is voor hem dan ook een zeer bijzondere plaats en hij zal heel zijn bewogen leven -telkens in een andere rol- bijdragen aan de bouw van de kathedraal. Honger, uitputting, verraad, de Pest en de Inquisitie dreigen hem meer dan eens ten onder te doen gaan, maar Arnau is niet zomaar klein te krijgen ...

Falcones verwerkt heel wat geschiedenis in zijn roman, en dat maakt het niet enkel spannend en ontspannend, maar ook leerrijk. Jammer genoeg lijkt heel wat geschiedkundige informatie wat geforceerd in het verhaal gestopt, wat het verhaal af en toe wat doet stotteren. De flow gaat er soms wat uit en dat is jammer. Het plot draait ook voor een groot deel rond de handelspraktijken van Arnau en de legale en financiële manoeuvres die worden beschreven zijn zonder twijfel ingenieus, maar geven het verhaal niet bepaald tempo. De vlakke karakters doen er ook niet veel goed aan. Het thema van "De kathedraal van de zee" doet nogal terugdenken aan het magistrale "Pillars of the Earth", maar het zijn toch twee heel verschillende romans, en dit debuut van Falcones moet toch wel onderdoen voor Ken Follets meesterwerk. Goede roman, maar niet zo fantastisch als recensies mij wilden doen geloven.

Auteur: Ildefonso Falcones
Titel: De kathedraal van de zee (oorspr. "La Catedral del Mar")
Uitgeverij: Luitingh-Sijthoff, Amsterdam
Jaar: 2015 (oorspr. 2006)
Aantal bladzijden: 656 blz.
ISBN: 9789021810300

vrijdag 28 oktober 2016

"The Player of Games" by Iain M. Banks

"There's something very... I don't know; primitive, perhaps, about you, Gurgeh. You've never changed sex, have you?' He shook his head. 'Or slept with a man?' Another shake. 'I thought so,' Yay said. 'You're strange, Gurgeh.'"

Jernau Gurgeh is a famous player of games - he wins just about every contest he enters and he's getting bored. When he's proposed to travel to a faraway empire to play a game called Azad, he's a bit reluctant - it would mean being away for several years and he doesn't really feel like it. But he does see it as quite a challenge and a bit of blackmailing is enough to make him decide to take on the proposal. Azad turns out to be quite a complex game, which is really important in the Empire of Azad. It doesn't only require lots of insight, it also determines social rank and political status. In fact, it is so important a game that it decides who will rule the Empire. Gurgeh is up against players who have studied the game all their lives, so he doesn't really expect to do very well, although he hopes to hold out at least a few rounds against the 12,000 other contestants. But there are factions that will do anything to prevent Gurgeh from doing well and he soon finds out his life is in danger.

It took me a bit of time to get into this novel, as with lots of science fiction. The Culture - the society Gurgeh belongs to - is utterly alien. As a reader you are confronted with people who change gender ever so often (so they can be both father and mother); brains that grow new bodies; sentient drones and talking spaceships ... But once I got to see through the weirdness of all this, I saw a fascinating story unfolding. Banks builds not one but two very interesting worlds: the Culture (which is the background to all of his science fiction novels) and the Azad Empire, which is a violent, cruel and racist place. Gurgeh is an interesting character, but the drones are the real stars in this novel. "The Player of Games" is an example of clever science fiction, which is exciting, thought-provoking and at times really funny. In fact, Banks reminds me of Robert A. Heinlein at times, and comes across as a modern version one of my favorite SF authors. Excellent novel!

Author: Iain M. Banks
Title: The Player of Games
Publisher: Orbit, London
Year: 2013 (orig. 1988)
Number of pages: 309 p.
ISBN: 9781857231465

maandag 17 oktober 2016

"Gotcha!" van Sterre Carron

"En dan schalt er plotseling een gekrijs door de luidsprekers dat door merg en been gaat. Ik moet mijn uiterste best doen om de auto onder controle te houden. 'Hij is hier, mama. Hij is hier!' Ik hoor gekletter en de woorden: 'Niet doen, niet doen...' En dan niets meer."

"Indra", de vorige thriller rond hoofdinspecteur Rani Diaz, eindigde op een ware cliffhanger. Fans moesten dus lang wachten op de ontknoping (hoewel: aan het tempo dat Sterre Carron boeken produceert is het nooit echt lang). Toch laat de auteur de lezers nog even op hun honger zitten.

In de lange 'proloog' van "Gotcha!" gaan we tien jaar terug in de tijd en maken we kennis met Sofia, een arts die na een bijzonder traumatische ervaring, waarin ze zowat alles verliest wat ze liefheeft, naar Guinee in Afrika trekt om daar voor Artsen zonder Grenzen te werken. Pas na zo'n veertig bladzijden zijn we terug in het heden, verschijnt Diaz ten tonele en wordt het open einde van "Indra" netjes afgerond. Uiteraard worden de hoofdinspecteur en haar team spoedig weer geconfronteerd met een heel lugubere ontdekking. De vondst van enkele afgezaagde ledematen doet in het politiekorps de wenkbrauwen fronsen, want elk spoor naar een mogelijke dader lijkt dood te lopen. Ondertussen volgen we ook het levensverhaal van Sofia doorheen de laatste tien jaar en langzaamaan wordt duidelijk dat de zaak waaraan Rani Diaz werkt, iets te maken heeft met Sofia's lijdensweg van zoveel jaren geleden.

Het begint stilaan een typische Sterre Carron-traditie te worden om -naast Rani Diaz- een hoofdpersonage te introduceren waarvan we het dramatische levensverhaal voorgeschoteld krijgen, dat op het eerste zicht niets met de plot te maken heeft. Tijdens het lezen van "Indra" had ik voortdurend de indruk dat het verhaal van het titelpersonage overbodige ballast was in het verhaal. Tegen het einde echter bleek dat de uiteenzetting van de tragische gebeurtenissen echt wel nodig was om Indra door en door te leren kennen en de ontwikkelingen van het verhaal te verklaren.

En de auteur heeft me begot toch weer liggen, zeker! De lange passages in "Gotcha!" over Sofia's leven in Guinee en de hele ebola-affaire leken me ditmaal echt wel bij de haren gesleurd. Maar ook nu slaagt de auteur er weer in om de twee verhaallijnen netjes in elkaar te laten overlopen.

Goed, ik moet ook eerlijk zijn (dat heb ik Sterre Carron trouwens beloofd): "Gotcha!" kon me minder boeien dan "Indra" en andere thrillers van de auteur. Daarmee is het voor mij ook de eerste keer dat ze geen grote stap vooruit zet met haar nieuwste boek. Dat heeft alles te maken met het personage van Sofia, dat bij lange na niet zo'n indruk op me achterliet als Indra. Heel de ontknoping leek me ook wat vergezocht en onwaarschijnlijk.

Op momenten dat ik minder geboeid word door het verhaal, zijn er ook dingen die me lichtelijk beginnen te storen. De eenvoudige -soms zelfs wat simplistische- stijl, de vaak vreemde woordkeuze, soms 'kromme' zinnen en onnatuurlijke dialogen.

Nog een oud zeer dat ik in mijn recensie van een vorig boek al aangaf en dat ook hier weer de kop opsteekt: Sterre Carron bevolkt haar romans steeds met interessante vrouwelijke personages, maar de mannen komen er meestal bekaaid af. Ik ben er nochtans van overtuigd dat er ook in Mechelen interessante mannen rondlopen... Niet dat het een echt struikelblok is, maar het knaagt allemaal toch een beetje aan de geloofwaardigheid.

Dat alles is overigens geen kritiek op Sterre, enkel een teken dat ik normaal gezien misschien niet echt tot het doelpubliek van de auteur behoor. Het spreekt alleen maar voor haar dat ik haar boeken blijf lezen en écht appreciëren, ook "Gotcha!", ondanks de bedenkingen.

Laat dit dus niemand ontmoedigen om "Gotcha!" te lezen. Fans weten wat ze kunnen verwachten en ook nieuwe lezers zullen zich er echt geen buil aan vallen als dit het eerste Carron-proevertje is dat ze voorgeschoteld krijgen. Ikzelf blijf erop vertrouwen dat Sterre me volgende keer weer omverblaast.

Auteur: Sterre Carron
Titel: Gotcha!
Uitgeverij: Witzand
Jaar: 2016
Aantal bladzijden: 389 blz.
ISBN: 9789492011541

zaterdag 15 oktober 2016

"The Pale Horseman" by Bernard Cornwell

“And that, too, was the truth, that a man cannot step back from a fight and stay a man. We make much in this life if we are able. We make children and wealth and amass land and build halls and assemble armies and give great feasts, but only one thing survives us. Reputation. I could not walk away.”

"The Pale Horseman" is the second in Bernard Cornwell's "The Last Kingdom" series, which chronicles the reign of Alfred the Great, seen through the eyes of (the fictional) Uthred of Bebbanburg. You can find my review of part I here.

At the start of the story, Uthred has just won a major battle for Alfred, killing the mighty Viking Ubba Lothbrokson in the process. But his rival, Odda the Younger, claims the victory and instead of being rewarded, Uthred is humiliated in front of a large crowd. Disgusted, Uthred steals one of the king's ships and goes on a raiding spree. Fate leads Uthred back to Alfred, though, and he ends up swearing allegiance to the king. When the Danes massively invade Alfred's Wessex, Uthred will have to fight the people that raised him, including his best friend Ragnar.

Britain in the 9th century was a dark and forbidding place, with the constant threat of the invading Vikings forcing uneasy alliances between former rivals. Bloody battles and gruesome killings galore in this era. This book has all that and more. Cornwell has a knack of having history come alive, and this book is no exception - it's a fast-paced and exciting story, that Cornwell manages to cram with historical details without slowing the story down. The problem with both "The Last Kingdom" and "The Pale Horseman" is that the story and some of the characters are very similar to Cornwell's fantastic "Warlord" trilogy (one of the best things I've ever read). Only the story isn't quite as engaging, the characters just tad less likeable and the whole setting not as extraordinary. And while "The Last Kingdom" still had Uthred's fascinating 'coming-of-age-' story, "The Pale Horseman" lacks this extra dimension. It's still an excellent read, though, and I'll probably read at least some of the other novels in this series. But not right away.

Author: Bernard Cornwell
Title: The Pale Horseman
Publisher: Harper, London
Year: 2015 (orig. 2005)
Number of pages: 415 p.
ISBN: 9780008139483

zaterdag 8 oktober 2016

"The Night of the Mi'raj" by Zoë Ferraris

"He was just about to speak again when the door opened behind them, and a woman entered the room. There would, of course, be female examiners to handle the female corpses, but seeing one in the flesh was a shock. She wore a white lab coat and a hijab, a black scarf on her hair. Because her face was exposed, he averted his gaze, blushing as he did so."

Nouf ash-Shrawi, daughter of a rich Saudi Arabian family, mysteriously disappears shortly before her wedding. Nayir, a desert guide and friend of Nouf's brother, is asked to look for her. Very soon, her body is found. Apparently, Nouf ran away from home and accidentally drowned in a flood. The case is officially closed. But Nayir suspects there's more to the case and is convinced that a crime is being covered up. His suspicions are confirmed by Katya Hijazi, a forensic scientist who helped examine Nouf's body. Nayir will have to work together with Katya to discover the truth. Which is not an easy task, as Nayir is very traditional in his views on the role of women, and Katya is a free-fought young woman, who would like no less than to do away with these ideas. Initially very reluctant to be in each other's company, Nayir and Katya start to understand, respect and like each other.

"The Night of the Mi'raj" is both a crime novel and an intriguing look at Islamic culture. It succeeds best at the latter. The strength of the novel lies in the two main characters and the way they interact - Nayir's traditional ideas constantly clash with Katya's progressive mindset. It certainly adds to the mystery layer of the book, which is an okay detective story, but not really that inventive or clever. Will this kind of ethnological crime fiction be the next big thing after historical crime fiction and Dan Brown-like thrillers? I certainly wouldn't mind.

Author: Zoë Ferraris
Title: The Night of the Mi'ra (aka "Finding Nouf")
Publisher: Abacus, London
Year: 2009 (orig. 2008)
Number of pages: 360 p.
ISBN: 9780349120324

zondag 25 september 2016

"Dolmen" van Johan Deseyn

"De pijn was kort en onaanvaardbaar. Zijn onderlichaam was tot boven het bekken weg- en dichtgebrand. Marks hersenen kregen de tijd niet om de pijn en de gruwelijke werkelijkheid te registreren."

Ik weet niet wat er mis is met genrebenamingen als 'sciencefiction' of 'horror', maar tegenwoordig blijken deze woorden uit de gratie te zijn gevallen bij uitgevers. Neen, nu moeten het allemaal "thrillers" zijn: "futuristische thriller" heet dat dan, of "duistere thriller" in het geval van Johan Deseyns nieuwste "Dolmen". Terwijl de boeken van Deseyn eigenlijk gewoon nog het best beschreven worden als "bloed-en-splatter horror".

"Dolmen" vertelt het verhaal van de ondergang van het Amerikaanse dorpje "Dolmen's Hill" en zijn inwoners. Dat is overigens geen spoiler, want de auteur zelf laat ons in de proloog al weten dat Dolmen's Hill verleden tijd is en dat zowat iedereen het bijltje erbij neerlegt. Het begint allemaal wanneer een mysterieuze oude dame zich in het dorp vestigt. Tegelijkertijd strijkt ook onverwacht een circus neer op de terreinen van Mort Zullmeyer, die daar niet gelukkig mee is, zeker niet wanneer hij een van zijn koeien volledig verscheurd terugvindt. Het is het eerste van een schier oneindige reeks extreem bloedige incidenten in Dolmen's Hill. De politie probeert orde op zaken te stellen, maar merkt al snel dat ook zij niet opgewassen zijn tegen het onnoemelijke kwaad waarmee het stadje wordt geconfronteerd.

De boeken van Deseyn worden bevolkt door vele lelijke, stinkende, vadsige en/of onsympatieke figuren, die zich al rochelend, schijtend, vloekend of andermans man/vrouw neukend doorheen het verhaal begeven. Met zijn uitermate negatieve woordkeuze wil Deseyn vooral een sfeertje van afkeer opwekken. En dat - in dit geval - 588 bladzijden lang, wat echt wel wat te veel van het goede is. Een lichtpuntje hier en daar, wat subtiliteit, een paar sterke, uitgewerkte personages en 150 bladzijden minder zouden zijn boeken al zoveel interessanter maken.

Maar ik vrees dat ik nog wel wat heb om over te mopperen. De auteur gaat enkele keren terug naar het verleden, waarin hij o.a. dinosaurussen laat opdraven en kennismaken met de oeroude horror die Dolmen's Hill teistert. Hij beschrijft ook het jaar 1380, waarin een indiaanse jongen dezelfde gruwel tegenkomt. Het is vooral dit hoofdstuk dat mij ergert. De indiaanse cultuur die Deseyn beschrijft heeft niets van de culturen die leefden in het Zuidoosten van de VS, waar het boek zich afspeelt. Dit lijkt eerder geïnspireerd door de meer bekende indianenstammen van de vlaktes. Maar ook die hadden geen totempalen voor hun tipi's staan. Ook de namen van zijn personages lijken gefantaseerd of willekeurig gekozen uit verschillende indianentalen. Maar erger nog: het hoofdstuk vertelt over de jongen Kikiwawason, wiens paard wordt gestolen. Paard? In 1380? Deseyn is er blijkbaar niet van op de hoogte dat paarden in Amerika duizenden jaren geleden al waren uitgestorven en daar pas opnieuw werden geïntroduceerd tijdens de blanke invasie van het continent. Zo kan ik nog wel eventjes doorgaan.

OK, ik kan me voorstellen dat sommige horrorliefhebbers die bereid zijn om in functie van een boek te geloven in oeroude gedrochten uit een andere dimensie, zich niet storen aan dergelijke historische fouten. Maar ik heb daar dus wel degelijk problemen mee. En dat is jammer, want "Dolmen" is het soort boek dat mij verder in mijn verstand-op-nul-modus wel weet te onderhouden. Het brengt mij terug naar mijn naïeve jeugd, toen ik het geweldig vond om te lezen over veel bloed en veel slijm en niet werd gehinderd door kartonnen of stereotype personages en een gebrek aan een geloofwaardige setting en plot. Als het dat soort boeken is dat je zoekt, zal "Dolmen" perfect voor je zijn. Laat je echter niet misleiden door recensies die Deseyn vergelijken met een Stephen King of Dean Koontz. Dat lijkt mij vooralsnog een beetje te veel eer voor deze Vlaamse auteur.

Auteur: Johan Deseyn
Titel: Dolmen
Uitgeverij: Kramat, Westerlo
Jaar: 2016
Aantal bladzijden: 588 blz.
ISBN: 9789462420502

zaterdag 24 september 2016

"The Time Machine" by H.G. Wells

“I grieved to think how brief the dream of the human intellect had been. It had committed suicide.”

H.G. Wells wrote dozens of books, but he will always be best remembered for his early science fiction novels, "The Time Machine" and "The War of the Worlds" in particular. I'd read "The Time Machine" before, but it's one of those novels that you can read again and again and still find new things to marvel about.

The unnamed Time Traveller journeys to a future Earth, some 800,000 years from now and discovers the future of humanity: the Eloi, as they are called, have evolved into a peaceful, beautiful, albeit quite childlike race that lives in a seemingly perfect world. Earth has become a Utopia, the Traveller initially concludes, if ever there was one. But then his time machine disappears and he soon finds out there's a second race that's descended from mankind. The cannibalistic Morlocks are an evil and scary race, who live underground and operate the machines that support the Eloi, while at the same time breeding their former masters as livestock. The Time Traveller will have to fight for his life to find his time machine and return to his own era.

H.G. Wells was a very politically engaged author and his political ideas are explored in most of his novels. Sometimes this led to long and preachy books, but not here. Sure, Wells's socialist views are clear: he sees a future in which the upper class (portrayed here as the Eloi) have become lazy and complacent and have allowed the working class (the Morlocks) to take over. This is in essence a story about social degeneration of a society created by the Industrial Revolution. But even without this background, "The Time machine" is a fast-paced, exciting adventure, that fully deserves its legendary status.

Author: H.G. Wells
Title: The Time Machine
Publisher: Gollancz, London
Year: 2010 (orig. 1895)
Number of pages: 127 p.
ISBN: 9780575095175

zondag 18 september 2016

"The Power and the Glory" by Graham Greene

“The world was in her heart already, like the small spot of decay in a fruit.”

Mexico in the 1930s. The Government are hunting down Catholic priests, in their attempt to suppress the Catholic Church. We follow the misadventures of one of them, only know to us as the 'whisky priest'. This priest isn't saintly by any standards. He's not exactly a likeable fellow - a hopeless drunk, who's living with the guilt of having fathered a child. But despite the constant dangers of being caught and killed, he feels compelled to perform his duties as a priest, to attend the sick and hear people's confessions.

Again, I am totally in awe of Greene's writing. His insight into humanity is enormous and as such, the characters in this novel become larger than life. Christian imagery is woven all through the story. The whisky priest is often attributed Christlike qualities by the villagers he meets on his journey, but one of them turns out to be the 'Judas' that will ultimately betray him. The police lieutenant who's pursuing the priest is the novel's 'Pilate'. As usually, Greene is a master at creating atmosphere - in this case the constant sensation of fear of being hunted, caught and executed.

A stellar novel, which proves why Graham Greene was one of the greatest authors ever.

Title: The Power and the Glory
Author: Graham Greene
Publisher: Vintage, London
Year: 2002 (orig. 1940)
Number of pages: xii + 220 p.
ISBN: 9780099286097

zondag 4 september 2016

"Double Star" by Robert A. Heinlein

“A slave cannot be freed, save he do it himself. Nor can you enslave a free man; the very most you can do is kill him!”

Larry Smith - or "The Great Lorenzo Smythe", as he likes to be known - is a penniless actor who is desperate for a job. Not that he would take any job - he's vain enough to refuse everything which is below his remarkable talents. He is very intrigued when he is offered a job to impersonate a well-known public figure. He accepts readily - a couple of days pretending to be someone else seems exactly his kind of thing. But it all becomes a bit more complex when this person he has to impersonate, turns out to be John Joseph Bonfire, one of the most important political figures in all of the solar system. Smith is whisked out to Mars and before too soon, the fate of the entire universe rests on his shoulders.

"Double Star" was the book that won Robert A. Heinlein - arguably one of the most important SF authors ever - his first Hugo Award in 1956. Political science fiction might not exactly seem the most exciting thing to read, but Heinlein wrote a very entertaining story here. It's full of typical Heinlein-humor and observations about the human condition. Smith is a fascinating character, and it's interesting to see him evolve from the arrogant, racist and obnoxious person and really 'become' the heroic Bonfire he's impersonating. OK, it's not too profound and it's very light read, but all these early Heinlein novels still have a unique charm that I like very much.

Title: Double Star
Author: Robert A. Heinlein
Publisher: Gollancz, London
Year: 2013 (orig. 1956)
Number of pages: 208 p.
ISBN: 9780575122031

maandag 29 augustus 2016

"De engelenmaker" van Stefan Brijs

"U heeft God het nakijken gegeven."

Victor Hoppe wordt mismaakt geboren en groeit op als een eenzaat, in zijn eigen wereldje, verstoten door zijn ouders. Autisme is namelijk iets dat nog niet algemeen bekend is en het wordt te vaak afgedaan als 'debiliteit'. Zijn afwijkingen zijn een foutje van God, zo wordt gezegd, en dat is iets wat Victor nooit vergeet. Want intelligent is hij wel, en wanneer hij opgroeit is het voor hem dan ook een logische keuze om te gaan studeren en zich te verdiepen in de embryologie. Want hoe mooi zou het niet zijn om zelf leven te creëren? Voor hem is er maar één missie: de strijd aangaan met God, om diens foutjes recht te zetten. "De engelenmaker" is een boek over Goed en Kwaad, over bizarre personages en gekloonde muizen, over godsdienstwaanzin en een Jezus-complex.

Meermaals deed "De engelenmaker" mij denken aan John Irving en dat is een groot compliment, want ik beschouw Irving nog steeds als de grootste verteller van onze tijd. Maar voor ik iemand op het verkeerde been zet: "De engelenmaker" is zeker geen Irving-kloon (pun intended). Brijs heeft een heel eigen stijl en hij is erin geslaagd een uniek boek te schrijven. Hard en schokkend, maar ook gevoelig en teder, humoristisch ook bij momenten. Victor Hoppe is zo'n personage waarvan je niet weet of je hem moet haten of bewonderen, of er gewoon medelijden mee moet hebben. Het gebeurt niet al te vaak dat een boek je zo kan raken, en dat je weet dat dit iets is dat je je hele leven zal bijblijven. "De engelenmaker" is daar bij mij absoluut in geslaagd. Een prachtig boek.

Auteur: Stefan Brijs
Titel: De engelenmaker
Uitgeverij: Atlas Contact, Amsterdam/Antwerpen
Jaar: 2014 (oorspr. 2005)
Aantal bladzijden: 429 blz.
ISBN: 9789045020068

"Het oog van de naald" van Jo Claes

"Lesgeven, had iemand ooit beweerd, was nepparels voor echte zwijnen gooien."

Het vierde boek alweer in de reeks rond hoofdinspecteur Thomas Berg. Ditmaal speelt het zich allemaal af in en rond een school. Aangezien ik zelf leraar ben, interesseert dit milieu me uiteraard extra en het is duidelijk dat de auteur schrijft met kennis terzake.

Max Cerulus, leraar aan het Heilig-Hartinstituut in Heverlee, ligt overhoop met zijn collega Griet Meersman. Na een zwaar uit de hand gelopen conflict met een van de leerlingen, kiest Meersman resoluut de kant van de leerling en moedigt de ouders zelfs aan een klacht in te dienen. Cerulus raakt in nauwe schoentjes. Het is dan ook niet verwonderlijk dat hij hoofdverdachte nummer één is wanneer Meersman vermoord wordt aangetroffen in de kelders van de school. Maar zoals altijd laat Thomas Berg zich niet leiden door het evidente. Al gauw ontdekt hij dat er zich in en rond de school veel meer afspeelt.

Alweer een sterke misdaadroman van Jo Claes. De reeks blijft in stijgende lijn evolueren.

Auteur: Jo Claes
Titel: Het oog van de naald
Uitgeverij: Houtekiet, Antwerpen/Utrecht
Jaar: 2011
Aantal bladzijden: 434 blz.
ISBN: 9789089241559

Boeken juli & augustus

Juli en augustus waren drukke maanden. Wat tijd om te lezen, niet om recensies te schrijven. Misschien schrijf ik die ooit nog wel eens. Of misschien niet.
Dit zijn de boeken die ik heb gelezen:

July and August were busy months. A bit of time to read, but not to write reviews. I might write those sometime in the future. Or I might not.
These are the books that I read:

zondag 17 juli 2016

"Dourado" by David Wood

“It occurs to me that if I cannot understand the mind of my fellow human being, how can I ever presume to know the mind of God?”

I'm still having trouble with the idea of reading books on electronic devices and real paper books will always be the real stuff for me. But I have to say: an e-reader is very practical and it has some great advantages. There are, for example, lots of free books. Take this "Dourado", for example, the first of a series and completely free of charge. So, why not try it out?

Dane Maddock, ex-SEAL, is a treasure hunter and is hired by Kaylin Maxwell, a charming young lady, whose father was murdered when he was on the brink of discovering a ancient Biblical artefact. Maddock goes on a treasure hunt and soon finds out why some people are determined to prevent the item from being found.

"Dourado" is an old-fashioned adventure novel, full of action and with lots of twists and turns, exotic locations, mysterious characters, a bit of humour and a hint of romance. Think "Indiana Jones". Not a lot of character development, but that's not something I would expect to find in this kind of book. Fine entertainment, if a bit shallow.

Author: David Wood
Title: Dourado
Publisher: Gryphonwood Press
Year: 2015 (orig. 2004)

"The Day of the Triffids" by John Wyndham

“It must be, I thought, one of the race's most persistent and comforting hallucinations to trust that "it can't happen here" - that one's own time and place is beyond cataclysm.”

How will the human race react to a catastrophe that is so terrible it completely destroys civilization as we know it? It's a very common theme in science fiction (think, for example, of the TV series "The Walking Dead" and "Survivors"), and John Wyndham's classic novel "The Day of the Triffids" is one of the earliest (and best) examples of this post-apocalyptic genre.

Bill Masen wakes up in hospital, after being temporarily blinded. He can see again, but his blindness has saved him from a catastrophe: flashing meteor showers have blinded most of Earth's population. Humanity is helpless now, and is attacked by a mysterious and deadly kind of plant, called triffid, that seems to have the ability to think and is determined to erase mankind from the Earth. Bill Masen flees the triffids, and meets lots of people, who all, in their own way, try to build up society once again.

The triffids are indeed terrifying creatures and it's a chilling and suspenseful tale, but it isn't a horror novel. It is in fact a very human story and the focus of the story is more on human society and how this evolves after the catastrophe. Excellent book and a true science fiction classic.

Author: John Wyndham
Title: The Day of the Triffids
Publisher: Gollancz, London
Year: 2016 (orig. 1951)
Number of pages: 273 p.
ISBN: 9781473212671

"Het Woeden der Gehele Wereld" van Maarten 't Hart

"Zou je op dat plekje verkeren, en met een kijker naar de aarde turen, dan zou je jezelf kunnen zien staan - daar bij dat open raam, in de zon, voor altijd vastgenageld op dat ene punt in de tijd dat nimmer verloren zal gaan."

"Het Woeden der Gehele Wereld" vertelt het verhaal van Alexander Goudveyl, die opgroeit in Maassluis. Als zoon van een voddenman wordt hij op school zwaar gepest. Hij heeft geen vrienden en in zijn achterhoofd speelt voortdurend de gedachte dat hij niet thuishoort in deze wereld en dat God hem wil doden. Alexanders leven verandert wanneer hij in het pakhuis van zijn vader een piano ontdekt. Een nieuwe wereld gaat voor hem open en hij is vastbesloten om componist te worden.

Tijdens een evangelisatiedag in zijn dorp wordt een man vermoord, vlak achter de rug van Alexander. Hij ziet vluchtig de moordenaar, maar niet goed genoeg om hem te identificeren. Jarenlang zal de mysterieuze moord het doen en laten van Alexander blijven beheersen en de angst dat de moordenaar ook hem wil doden, blijft hem achtervolgen.

Met dit boek won 't Hart in 1994 de Gouden Strop voor de beste misdaadroman. Verwacht echter geen typische thriller. Ja, het misdaadmotief speelt een belangrijke rol in het verhaal, maar verder is dit een heel typisch 't Hart-boek, met heel wat autobiografische elementen. Zo zijn z'n verering voor klassieke muziek en zijn uiterst kritische houding tegenover het geloof alweer overduidelijk aanwezig en het lichtelijk neurotische hoofdpersonage doet sterk denken aan andere personages uit het oeuvre van de auteur. 'Spannend' in de zin van wat je voelt bij het lezen een nagelbijtende thriller kun je dit boek niet noemen, maar 't Hart weet wel het alomtegenwoordige gevoel van angst prachtig weer te geven.

Auteur: Maarten 't Hart
Titel: Het Woeden de Gehele Wereld
Uitgeverij: Arbeiderspers, Amsterdam
Jaar: 1993
Aantal pagina's: 282 blz.
ISBN: 9029520310

"The Last Kingdom" by Bernard Cornwell

"That was in the year 867, and it was the first time I went to war. And I have never ceased."

Last year, a new BBC series was shown on television, hailed as an answer to the massively popular "Game of Thrones". I haven't seen it yet, and I take these advertising slogans with a large grain of salt. For one, this isn't fantasy, it's historical fiction, so don't expect dragons, giants and creatures raised from the dead. The series is based on Bernard Cornwell's "Warrior" series (or "Saxon Chronicles" in the USA - now, in "Game of Thrones" fashion, retitled as "The Last Kingdom", the title of the first book), about King Alfred the Great.

It is the 9th Cenury AD. The Danes are invading Britain. The young Uthred of Bebbanburg is captured by Earl Ragnar the Fearless, one of their leaders. Uthred grows up among the Danes, being adopted as a son by Ragnar, and participates in the Vikings' conquests in Britain. Against his will, he is 'rescued' by a priest and taken to Wessex, where he meets Alfred for the first time. He joins Alfred in his defense of Britain against the Danes. Having to choose between his country and the people he has learned to see as his family, Uthred's loyalties will be tested time and time again.

There are quite a few similarities between this series and Cornwell's "Warlord" trilogy (about King Arthur), which I read last year. The voice of the narrator, Uthred, is very similar to that of Warlord's Derfel and the characters of Alfred and Arthur are also quite alike. The "Warlord" trilogy was one of the best things I've ever read, so was expecting a lot from "The Last Kingdom". I wasn't disappointed, although it doesn't reach the hights of the Arthur books. Still, I'm definitely going to read the next parts of this series (which has grown to 9 books by now; number 10 to be published in October).

Author: Bernard Cornwell
Title: The Last Kingdom
Publisher: Harper, London
Year: 2015 (orig. 2004)
Number of pages: 333 p.
ISBN: 9780008139476

zaterdag 25 juni 2016

"A Land So Strange" by Andrés Reséndez

"Deprived of firearms and armor, the castaways were forced to cope with North America on its own terms."

History is fascinating, but writing about history in an exciting way requires a special skill. Andrés Reséndez clearly possesses that skill. "A Land So Strange" is a compelling account of an expedition gone terribly wrong.

1527. After a defeat against his countryman Hernán Cortés - who went on to conquer the Aztec empire - Pánfilo de Narváez starts on an expedition of his own. Fully convinced that he will find empires as rich as that of the Aztecs, he assembles a fleet of 5 ships and a team of some 600 men, among them Álvar Cabeza de Vaca. After losing several ships and personnel in storms and hurricanes, Narváez lands in Florida, where the team is further decimated by extreme weather conditions, shortage of food and water and clashes with hostile natives. Cabeza de Vaca is one of only four survivors of the expedition, along with two other noblemen and an African slave.

Reading nonfiction usually takes me a bit longer that fiction, but not this book. It's extremely well written and tells an absolutely fascinating story. History about the conquistadors usually focusses on their successes in suppressing the natives. This book shows that there's a whole other side to that tale as well. Recommended reading.

Title: A Land So Strange - The Epic Journey of Cabeza de Vaca.
Author: Andrés Reséndez
Publisher: Basic Books, New York
Year: 2009 (orig. 2007)
Number of pages: XIV + 314 p.
ISBN: 9780465068418

woensdag 8 juni 2016

"De vrouw in de kooi" van Jussi Adler-Olsen

"Ze krabde haar vingertoppen tot bloedens toe open op de gladde wanden en sloeg met haar vuisten tegen de dikke ruiten tot ze haar handen niet meer voelde. (...) Ze gilde tot haar oren begonnen te suizen en haar stem het begaf."

Niet omdat het zo'n geweldig idee is, maar eerder omdat het heel wat extra geld in het laatje kan brengen, richt de Kopenhaagse politie een nieuwe afdeling op, die de naam Q krijgt. De opdracht van het nieuwe team is oude, vastgelopen zaken te behandelen. 'Team' is overigens een groot woord. Carl Mørck, een uitgebluste rechercheur die net een zeer traumatische ervaring achter de rug heeft, krijgt de leiding en als enige hulp is daar Assad, een Syrische vluchteling die dienst doet als chauffeur en manusje-van-alles. De eerste zaak die Mørck aanpakt, is die van Merete Lynngaard, een jonge, succesvolle politica die enkele jaren geleden spoorloos verdween. Was het moord, zelfmoord, een ongeval, ontvoering of een vrijwillige verdwijning? Mørck tast in het duister, en ontdekt al snel dat de politie destijds een potje heeft gemaakt van het onderzoek.

"De vrouw in de kooi" is een onderhoudend boek, maar ik heb er toch geen onverdeeld positief gevoel bij. Het is spannend, het verhaal zit best wel goed in elkaar en de hoofdpersonages spreken me wel aan. Ik apprecieer het cynische humorsausje waarmee Adler-Olsen het geheel overgiet. Maar de taal klonk mij bij momenten wel heel erg stroef. Ligt het aan de vertaling? Ik weet het niet, maar ik voelde me regelmatig niet erg comfortabel bij sommige zinsconstructies en dialogen leken vaak weinig authentiek. Ik sluit niet uit dat ik ooit nog andere boeken uit de reeks ga lezen, maar momenteel voel ik er niet echt veel voor. "De vrouw in de kooi" boeide me minder dan de vele positieve recensies me hadden doen verwachten.

Auteur: Jussi Adler-Olsen
Titel: De vrouw in de kooi
Oorspr. titel: Kvinden i buret
Uitgeverij: Prometheus, Amsterdam
Jaar: 2010 (oorspr. 2008)
Aantal pagina's: 383 p.
ISBN: 9789044622676

woensdag 1 juni 2016

"Inception" (Star Trek) by S.D. Perry & Britta Dennison

There are literally hundreds of Star Trek novels - a gigantic library of books to choose from for anyone who just can't get enough of one of the most famous SF series. Some of these are actually pretty good, with even a few brilliant ones. But, having read quite a few of these tie-ins, I have to say that the majority are pretty weak; some even absolutely horrible. While "Inception" certainly doesn't belong to the latter category, I wouldn't recommend it - not even to the biggest Star Trek fan.

Lots of these original novels fill in the background of the characters, or expand on events that were only briefly mentioned in the series or the films. "Inception" does exactly that, although the authors have forgotten to write an engaging novel in the process. Carol Marcus is a young scientist who is on the verge of a breakthrough with her Inception project (a very early version of her terraforming Genesis project, which we would see in the movie Star Trek II: The Wrath of Khan). In that movie, we met Marcus as a former love interest of Admiral Kirk, and the mother of his son. In this book we see her and her lover Commander Kirk in those early days. Also part of Marcus' team is one Leila Kalomi, a love interest of Mr. Spock (at least, that's the way she would like to see it). This novel describes their meeting (which was briefly mentioned in one of the old TV episodes).

While both Kirk and Spock appear in this novel (and I have to say, the characterizations are pretty good), the two ladies are the leads. They do, however, not do very much. The major part of the novel is just the ladies talking and thinking. And thinking about what they're going to talk about. Sure, there's a thread about someone trying to sabotage the Inception project, but that doesn't kick in until the last quarter of the story. And it's too little, too late. This might be mildly interesting to fans who really want to know everything about Kirk's and Spock's love lives, but for most readers, there are far better books to choose from.

Title: Inception (Star Trek)
Authors: S.D. Perry & Britta Dennison
Publisher: Pocket Books
Year: 2010
Number of pages: 307 p.
ISBN: 9780743482509

zaterdag 28 mei 2016

"Rosemary's Baby" by Ira Levin

“'The costumes, the rituals,’ Mr. Castevet said; ‘every religion, not only Catholicism. Pageants for the ignorant.'”

Newlyweds Guy and Rosemary Woodhouse move into a fantastic apartment in the prestigious Bramford building in New York. The building has a quite a reputation: there are innumerable stories about killings, suicides, child eaters and satanism all through the long history of the house. The young couple doesn't mind these tall tales, though, and they're sure they will be very happy there. They soon befriend their neighbours, Roman and Minnie Castevet, who have just lost their foster daughter. Guy in particular seems very much taken by the elderly couple. Minnie and Roman are quite intrusive, though, and especially when Rosemary gets pregnant and the older couple shows an unhealthy interest in the baby, Rosemary starts to feel uncomfortable. After a few troubling incidents, and after she discovers a link between the Castevets and some of the old stories about the house, Rosemary is convinced that Roman and Minnie are out to take her baby away from her. Is Rosemary just an over-protective pregnant woman worrying about nothing, or has she really been thrown into a cove of witches and devil worshippers?

"Rosemary's Baby' is one of the best examples of psychological horror I've ever read. It's a quick, and easy read and basically a very simple story, but it's incredibly intense. The characters are very well written. As a reader, you never know if you're just reading about Rosemary's silly worries or if her suspicions are justified. The terror builds very slowly and culminates in a fantastic finale.  These days, I very much prefer these kinds of horror stories to the blood and splatter novels I used to enjoy. Brilliant novel!

Author: Ira Levin
Title: Rosemary's Baby
Publisher: Corsair, London
Year: 2011 (orig. 1967)
Number of pages: X + 229 p.
ISBN: 9781849015882

zondag 22 mei 2016

"The Beast Master" by Andre Norton

“To the spectator the ex-Commando might be standing impassively, the meerkats clinging to him, his hand resting lightly on Surra’s round skull, the eagle quiet on his shoulder. But an awareness, which was unuttered, unheard speech, linked him with animals and bird."

"The Beastmaster" was one of my favourite movies when I was growing up. An epic fantasy about a young man whose village is destroyed by the troops of an evil sorcerer, and his quest for revenge. The film was inspired by a novel by renowned fantasy/SF author Andre Norton. It turns out, though, that book and film are very, very different entities altogether. The fact that the main characters in book and movie can communicate telepathically with animals, and the general theme of revenge, are just about the only similarities.

To start with, the novel's setting is a future in which mankind is spreading through the universe, and the Conan-like sword & sorcery setting of the movie has absolutely nothing to do with this. The story: Earth has been destroyed after a long war with the Xiks. Survivors flee to Terran colonies all through the universe to find a new home. One of them is Hosteen Storm, a Navajo Indian, ex-military and beast master - a commando who can communicate with and lead a team of genetically altered animals. He arrives on the planet Arzor, along with his team: an eagle, a giant cat and two meerkats. And he has a mission: Storm has made a vow to his grandfather to track down and kill a man named Quade, who was responsible for the death of his father. On Arzor, Storm meets members of the Norbies, the native inhabitants of the planet. They share quite a lot of traits with Storm's ancestral culture and they also seem to be undergoing the same fate. It's no wonder then, that Storm starts bonding with them.

In essence, "The Beast Master" is a western-in-space. It's basically what these days we would call a juvenile or YA book, with adventurous teenage boys as the prime target audience (do they still exist, these days?). You know the thing: it's all about honour, friendship, courage - certainly no room for girls and romance, let alone sex. The ideas about Native Americans are a bit naive (the "Tonto-speak" of the Norbies in particular is a bit annoying), but remember, this book was written in 1959, a time when Indians were still usually the bad guys in westerns, so the sympathetic portrayal of the Indian-like Norbies was pretty revisionist for its time.

Sure, the writing comes across as a little dated. That doesn't bother me, though. I really like delving into these no-nonsense adventure books - I read so many of them when I was growing up that they make me feel young again. Just for a while, anyway.

Author: Andre Norton
Title: The Beast Master
Publisher: Ace, New York
Year: 1959
Number of pages: 247 p.

woensdag 11 mei 2016

"The Princess Bride" by William Goldman

"'Don't pester him with so many questions,' Fezzik said. 'Take it easy; he's been dead.'"

I distinctly remember watching the movie "The Princess Bride" an eternity ago and loving it to bits. So it was a no-brainer that I'd buy the original novel when I came across it on a shopping spree in Brussels a while ago. Author William Goldman presents this novel as an abbreviation of his favourite book (which, incidentally, he has never read) by one S. Morgenstein, with all the boring parts cut out. Of course, the story is all Goldman's - the introduction about his history with the book, the anecdotes about his wife and son, ... they're all made up, but they make for a refreshing point of view. The introduction and his short intrusions in the story are as funny as the main story is.

In a distant past, in a small, forgotten country, the extremely beautiful (if not too bright) milkmaid Buttercup falls in love with farm boy Westley. When Westley decides to leave the farm to find fortune elsewhere, and subsequently is captured and reportedly killed by the Dread Pirate Roberts, Buttercup is heartbroken. She vows never to fall in love again and even agrees to a loveless marriage with Prince Humperdinck, who is desperately seeking a wife to produce an heir. But shortly before the marriage, Buttercup is abducted by an odd group (including a hunchback, a giant and a Spanish fencer), only to be rescued by the mysterious masked Man in Black. This is only the beginning of an incredible tale, in which the main characters will have to overcome the most dangerous challenges - even death itself.

Well, let me start by saying that I loved this novel as much (if not more) than the movie. This book has got it all: a dashing young hero, the most beautiful woman in the world, True Love, pirates, a vengeful prince, chases and sword fights, deadly swamps and cliffs, poisonous snakes and spiders and other scary animals in the Zoo of Death, a terrifying torture device,... Oh, and there's this giant, who is obsessed by rhymes. Difficult to categorise the novel, but it's best to describe it as a modern fairy tale for grown-ups, which is just incredibly funny and exciting. Clearly influenced by the Errol Flynn-type of swashbuckling movies (Robin Hood, The Sea Hawk, etc.) with a cast of the most unforgettable characters, and served with a sauce of very witty and clever language.

Definitely a recommend novel, if ever there was one. Now, let's track down a dvd of the movie...

Title: The Princess Bride
Author: William Goldman
Publisher: Bloomsbury, London
Year: 2008 (orig. 1973)
Number of pages: 319 p.
ISBN: 9780747590583

zaterdag 7 mei 2016

"The Revenant" by Michael Punke

“He would crawl until his body could support a crutch. If he only made three miles a day, so be it. Better to have those three miles behind him than ahead.”

The history of the Old West is full of stories about survival against all odds, which have been, rightly or wrongly, presented as true stories. Hugh Glass's is arguably one of the most famous, and has formed the basis for several books and films. Most recently, it won Leonardo diCaprio his first Oscar for his starring role in the movie "The Revenant", an adaptation of the novel by Michael Punke.

It is 1823, a time when the American West is opening and scores of people are journeying westward to find fortune in the vast, unexplored expanse of the American wilderness. While scouting for the Rocky Mountain Fur Company, Hugh Glass is attacked by a grizzly bear and severely wounded. Not expected to survive, he is left in the care of two volunteers, while the rest of the group travels on. When the two feel threatened by an approaching group of hostile Indians, they leave Glass behind, taking all his possessions. Against all the odds, Glass survives and he makes his way back with only one thing in mind: revenge on the two men who left him helpless. But before he can have his revenge, he will have to survive even more dangers: packs of wolves, deadly Indians, incredibly harsh weather conditions and the merciless wilderness.

Michael Punke mainly writes non-fiction, and this shows in the sometimes dry passages in which he describes the backgrounds of the characters. This makes the novel appear an actual account of the events, which is not completely true. Punke clearly did extensive research, but he did have to add lots of fictional elements, as the full story of Glass's ordeals is lost to history and the legend that was handed down from generation to generation, clearly had a lot of exaggerations added to it. It is fiction, after all, but that doesn't take anything away from the story. One caveat: when writing about Indians, Punke still uses words like 'braves' and 'squaw', common words in old westerns, but which aren't used today when talking with respect about Native Americans. The portrayal of Indians is also -at best- a bit stereotypical. Apart from that, though, this is a well-written novel which tells a fantastic story.

Title: The Revenant
Author: Michael Punke
Publisher: Borough Press, London
Year: 2015 (orig. 2002)
Number of pages: 308 p.
ISBN: 9780007521326

zondag 1 mei 2016

"The Unlikely Pilgrimage of Harold Fry" by Rachel Joyce

“If I just keep putting one foot in front of the other, it stands to reason that I'm going to get there. I've begun to think we sit far more than we're supposed to. (...) Why else would we have feet?”

Harold Fry has just retired when he receives a letter from an old friend, Queeny Hennessy. The letter says that she is terminally ill - she has an inoperable cancer that will end her life soon. Saddened by the news, Harold writes Queeny a letter. He leaves his home to post it, but when he gets to the the mailbox, he decides to walk a little further to the next one... and the next... and the next. As he walks on, he feels that he just has to continue his walk until he can visit Queeny in person. He becomes almost religiously convinced that his walk will save her, so he sets on a journey that will take him from the south of England, all the way to the north, a hike of hundreds of miles.

Soon, Harold's 'pilgrimage' becomes major news and several pilgrims join him on his 'Walk for Life'. Harold, on the other hand, knows only one thing: he has to keep on walking to save Queeny's life. On his journey, Harold meets lots of different people, not all of them very nice. But they will all teach him something. While walking, Harold reflects on life, his upbringing, his marriage, the troubled relationship with his son,... and he realizes that he's not only walking to save Queeny, but also to cure himself.

What a wonderful novel this is. It's funny, sad, uplifting, heartbreaking,... often all at the same time. A story like this always risks getting overly sentimental, but this isn't the case in this novel. Also, in a time a lot of books are written in which older people are used more as a gimmick than as believable characters, it is refreshing to see that Harold is just a normal person, unremarkable but for his surprising quest. Definitely one of the best books I've read this year.

Title: The Unlikely Pilgrimage of Harold Fry
Author: Rachel Joyce
Publisher: Black Swan, London
Year: 2012
Number of pages: 365 p.
ISBN: 9780552778091

vrijdag 22 april 2016

"Dood in December" van Jo Claes

"Het lijk van de vrouw bevond zich een viertal meter onder hem. Haar huid was opvallend bleek, waarschijnlijk onder invloed van het koude water. Ze had een mooi figuur, met lange benen en een smalle taille. In het vale ochtendlicht was de aanblik van haar naakte billen haast onwerkelijk. (...) Wat een manier, dacht hij, om aan je eind te komen."

De derde misdaadroman van Jo Claes rond hoofdinspecteur Thomas Berg en de bekende formule wordt weer bovengehaald. Een lange proloog leidt het verhaal in, schetst de situatie en introduceert de personages. Er wordt een moord gepleegd, kort daarop gevolgd door een tweede en Berg heeft snel door dat de moorden gelinkt zijn. Voorspelbaar, misschien, maar dat gaat niet op voor de verdere ontwikkeling van het plot.

In "Dood in December" wordt het levenloze lichaam van een jonge vrouw aangetroffen in de Dijle. Al gauw legt Thomas Berg de link met een gegeerde incunabel - een zeer waardevol oud boek. Wanneer een tweede lijk wordt aangetroffen lijkt het vermoeden van Berg bevestigd te worden. Maar de hoofdinspecteur ondervindt al snel dat de zaak heel wat complexer is en dat het niet gemakkelijk zal zijn om de misdaden op te lossen, zeker wanneer blijkt dat bekenden van hem bij de zaak betrokken zijn.

Op een of andere manier voel ik mij altijd erg op mijn gemak wanneer ik een boek van Claes lees. Behalve het feit dat het zonder uitzondering goed geconstrueerde misdaadverhalen zijn, is het de hele omkadering waarin ik me thuis voel, of ze nu plaatsvinden in het milieu van de kunst, de archeologie, of -zoals in dit boek- de wereld van verzamelaars van kostbare boeken (hoewel, met het wereldje van upperware-avonden en vibrators met afstandsbediening, voel ik dan weer minder affiniteit). Bovendien weet Claes ook steeds de nodige mythologie, legendes en geschiedenis in het verhaal te verwerken, wat iets extra's geeft aan het verhaal. Alweer een sterke whodunit. Jo Claes stelt nooit teleur.

Auteur: Jo Claes
Titel: Dood in December
Uitgeverij: Houtekiet, Antwerpen/Amsterdam
Jaar: 2010
Aantal bladzijden: 414 blz.
ISBN: 9789089240767

zondag 17 april 2016

"The Wonderful Visit" by H. G. Wells

"'A man!' said the Angel, clasping his forehead; 'a man in the maddest black clothes and without a feather upon him. Then I was not deceived. I am indeed in the Land of Dreams!'"

There have been sightings of a mysterious animal, which is mistaken for a strange, large bird. The vicar of Siddermorton, an ornithologist, manages to shoot the bird, but then finds out it is in fact an Angel. Not a religious angel, but a creature that lives in a parallel word along with Griffins, Dragons, Jabberwocky and Satyrs - a world that knows no pain, no death, no hate. The Angel has accidentally arrived in our world, which it has always believed to be a myth. The vicar nurses the Angel back to health and introduces it to the people of the village. But then neither he nor the Angel have quite expected the hostile reception it will get from the people.

A satire on Victorian society, the book uses the Angel to look at human society from an outside point of view. Innocence is opposed to the close-mindedness and outright hostility of mankind. As a novel, it certainly doesn't have the power of Wells' more famous works like "The Time Machine" and "The War of the Worlds", it's certainly not as exciting, and there's not really much to the story - which would explain why "The Wonderful Visit" is largely forgotten today. But read it as a modern fairy tale, or an allegory, and you'll find it's still a pretty good read. There's clearly a lot more to H.G. Wells than his science fiction classics, but there are probably others you could try before this one.

Author: H.G. Wells
Title: The Wonderful Visit
Publisher: House of Stratus
Year: 2002 (orig. 1895)
Number of pages: 172 p.
ISBN: 0755104293

dinsdag 12 april 2016

"Brighton Rock" by Graham Greene

"Hale knew, before he had been in Brighton three hours, that they meant to murder him."

At only seventeen, Pinkie Brown is already a hotshot in one of the rivalling gangs in Brighton. Journalist Charles Hale supposedly betrayed the former leader of his gang, so Pinkie kills him - his first murder. Officially, Hale's death is classified as natural, so Pinkie fully expects to get away with it, even if it means seducing and marrying Rose, a young and innocent waitress, in order to prevent her from giving evidence against him.

But then he hasn't counted on Ida Arnold. Everything about Ida is BIG: her legs, her breasts, her teeth, her laugh, her courage,... And also her heart. She spent the last day of Hale's life with him and just knows there's something fishy about his death. She starts an investigation and when she finds out what's happening with Rose, she vows to protect the girl. In Ida, Pinkie has found a formidable opponent.

In Pinkie and Ida, Greene has created two fantastic characters. Pinkie -commonly known as 'the Boy'- is a cruel, egotistical, brutal, sociopathic youngster who hates just about everything: women, sex, beer, ... even life itself. Definitely a character you love to hate. It is suggested that the Boy's evil nature stems from his Catholic upbringing. By contrast, the non-religious Ida is full of life and eager to consummate and celebrate it. It is the pure and buoyant nature of Ida's character that brings light in this otherwise very dark and gritty novel. Greene was a devoted Catholic himself, but he clearly had some issues with his religion as well. Although this may not be a nail-biting thriller (though it is sometimes advertised as such), it is a terrific crime novel, a wonderful character study and a great story about the nature of good and evil. All Greene is good Greene.

Author: Graham Greene
Title: Brighton Rock
Publisher: Vintage, London
Year: 2004 (orig. 1938)
Number of pages: XV + 269 p.
ISBN: 9780099478478

donderdag 7 april 2016

"Indra" van Sterre Carron

"Het was een groot slagveld, een groot bloedbad. Overal lagen gewonden en doden. Overal afgerukte lichaamsdelen. Overal krijsende mensen. Het leek wel op een oorlogsscène."

Voor auteurs is het altijd meegenomen als er extra aandacht wordt geschonken aan hun nieuwste boek. Maar de aandacht die Sterre Carrons thriller "Indra" kreeg, had de schrijfster zonder twijfel liever laten passeren. "Indra" verscheen op 1 april, slechts enkele dagen na de bloedige terreuraanslagen in Brussel. Het toeval wil dat ook in haar roman het terrorisme van extremistische moslims een rol speelt. Thrillers zijn bedoeld als comfortabel tijdverdrijf, juist omdat ze fictie zijn. Maar als de realiteit ze inhaalt, laat dat een wat wrang gevoel achter.

Het leven is zwaar voor Indra Biemer. Ze heeft net haar moeder en haar broertje Sem verloren na een ongeval. Ze staat nu in voor de opvoeding en peperdure verzorging van haar zusje Gabriella, die aan een ernstige ziekte lijdt. Ze ziet zich verplicht om in te trekken bij haar onverschillige vader en haar onuitstaanbare stiefmoeder. Op de koop toe wordt Indra plots geconfronteerd met de gevolgen van een zware vergissing die ze jaren geleden heeft begaan. Maar dan leert ze de steenrijke Arabier Amir kennen, die bereid is om de financiële last van de ziekte van Indra's zusje op zich te nemen. Ze trekt bij hem in. Haar problemen lijken opgelost. Maar daarvoor moet Indra wel een offer brengen: ze moet zich tot de islam bekeren. Eerst met tegenzin, maar later met steeds meer overtuiging, verdiept ze zich in de voor haar onbekende godsdienst, die bijzonder liefdevol, hoopgevend en vredelievend blijkt te zijn. Maar dan leert ze mensen kennen die de islam op een heel andere manier beleven.

Ondertussen gebeuren in en rond Mechelen een aantal misdaden en hoofdinspecteur Rani Diaz heeft al snel door dat die allemaal aan Indra gelinkt zijn. Maar ook Rani wordt geconfronteerd met zware privéproblemen wanneer Cécile, het dochtertje van haar vriend Frederic, zwaar ziek wordt.

Normaal gesproken ben ik niet zo'n liefhebber van het type ''een *** thriller" (waarbij *** dan vervangen mag worden door de naam van de dienstdoende inspecteur). Voorspelbaarheid ligt daarin voortdurend op de loer en dat is precies wat ik in mijn lectuur meestal tracht te vermijden. Ook in de boeken van Sterre Carron is een patroon te herkennen. Het gaat steeds over een reeks misdaden die gelinkt zijn aan gebeurtenissen uit het verleden, waarvoor telkens een van de personages de rekening krijgt voorgeschoteld. Hoofdinspecteur Rani Diaz moet de complexe misdaden zien op te lossen, maar wordt elke keer weer geconfronteerd met ernstige persoonlijke tegenslagen die het haar moeilijk maken om zich op de zaak te concentreren. Toch heb ik met veel plezier op een voor mij relatief korte periode alle zes Rani Diaz-romans gelezen. In "Indra" ligt de focus op het titelpersonage, de keuzes die ze maakt en wat haar daartoe aanzet. De misdaden die gebeuren, leken mij aanvankelijk wat arbitrair en in het verhaal gestopt om in het "Rani Diaz"-format te passen, maar tegen het einde wordt duidelijk dat alles een functie heeft in de verhaallijn, zodat het geheel ook geloofwaardig wordt. "Indra" is een rollercoaster: spannend, verrassend, schokkend, meeslepend en emotioneel enorm aangrijpend. Indra Biemer is zonder twijfel het sterkste personage dat Sterre Carron al gecreëerd heeft.

Ik kijk nu al uit naar de volgende "Rani Diaz thriller".

Auteur: Sterre Carron
Titel: Indra
Uitgeverij: Witsand
Jaar: 2016
Aantal bladzijden: 373 blz.
ISBN: 9789492011381