zaterdag 24 juni 2017

"Never Let Me Go" by Kazuo Ishiguro

"All children have to be deceived if they are to grow up without trauma."

It isn't easy to review this book without giving away spoilers. Really, you have to discover what's going on yourself to really appreciate the book. Superficially, the beginning of the novel might make you think "Never Let Me Go" is a standard coming-of-age story, told by Kathy, a young woman who looks back on her childhood in a boarding school. She tells us about friendships, love and first sexual experiences - things that every youngster growing up finds important. But then there are signs that not everything is at it seems to be. From the beginning she tells us she's a 'carer' but she doesn't tell us exactly who or what she cares for. She also uses words like 'donors', 'possibilities' and 'deferrals' - but it takes a while before we fully understand what they mean. And then there's the enigmatic 'Madame' and her mysterious 'gallery'. Although the story takes place in the 1980s and 90s, it's clear that we're actually reading about an alternate Britain and of a society that is in some ways very different from ours. Or is it?

Kazuo Ishiguro is a British author of Japanese descent. He's probably best known for his novel "Remains of the Day", which was filmed with Sir Anthony Hopkins.  In "Never Let Me Go", Kathy tells her story in a very casual, conversational way. The information is fed to the reader piece by piece. Her naïve point of view is endearing, but once you realise what is actually happening, you really start feeling for her and her friends. The "Never Let Me Go" is a clever novel about hope, the destruction of hope and of resignation. This will stay with me for quite a while.

Author: Kazuo Ishiguro
Title: Never Let Me Go
Publisher: Faber and Faber, London
Year: 2005
Number of pages: 263 p.
ISBN: 0571224121

zaterdag 17 juni 2017

"Vermoorde onschuld" van Jo Claes

"Met spijt trok hij zich terug. Afronden. Er een einde aan maken. Hij drukte haar gezicht in het kussen, sloeg zijn twee handen om haar keel en kneep. Ze rochelde. Hij kneep nog harder. Ze begon te stuiptrekken. Lang duurde het niet."

De Leuvense thrillerauteur Lukas Lebowski ontmoet in Siena een hevige fan. Het kost hem weinig moeite om de knappe jongedame mee te nemen naar een hotelkamer en haar daar te versieren. Niet lang nadat hij haar verlaten heeft, wordt de vrouw echter vermoord aangetroffen op de kamer. Lebowski kan een alibi voorleggen, dus wordt hij snel vrijgepleit. Maar niet lang daarna worden nog enkele vrouwen uit Lebowski's omgeving vermoord. De verdenking valt nu uiteraard wel op de auteur, zeker omdat de moorden op een vrijwel identieke manier worden gepleegd als hij in zijn nieuwste, nog ongepubliceerde, roman beschrijft. Hoofdinspecteur Thomas Berg wordt op de zaak gezet en die ontdekt al heel snel dat iemand alle moeite doet om de misdaden in Lebowski's schoenen te schuiven. Berg heeft met een wel heel gewiekste moordenaar te maken, en hij moet die bijzonder snel weten te vinden, want alles wijst erop dat er nog slachtoffers zullen vallen.

Het achtste boek alweer uit de reeks rond hoofdinspecteur Thomas Berg en auteur Jo Claes lijkt nog lang niet uitgezongen. Opnieuw schotelt hij de lezer een ingenieus plot voor. Hoewel ik het verhaal aanvankelijk een beetje te veel vond lijken op 'Getekend vonnis', een van de vorige delen, evolueert het uiteindelijk helemaal anders. Er zijn heel wat verrassende plotwendingen en de ontknoping is uiterst bevredigend. Zonder twijfel een van de sterkste delen uit de reeks.

Auteur: Jo Claes
Titel: Vermoorde onschuld
Uitgeverij: Houtekiet, Antwerpen/Utrecht
Jaar: 2015
Aantal bladzijden: 394 blz.
ISBN: 9789089243263

zondag 11 juni 2017

"The Fountains of Paradise" by Arthur C. Clarke

"Here, at the foot of the rock, he had conceived and created Paradise. It only remained, upon its summit, to build Heaven."

Most popular science fiction has interesting stories that are put into a futuristic setting. Many readers are put off by this, but if you take away that setting, the stories could easily be told in other settings and just be westerns, war stories or what have you. But lots of science fiction is actually about the science itself. The implications of the progress of science is the core of the story. Arthur C. Clarke was without any doubt one of the best authors of this so-called hard SF.

I'm not a science buff, and there are a lot of ideas in science fiction stories that I don't find particularly interesting. But Arthur C. Clarke could always tell his story with so much enthusiasm, that you can't help but get very much involved. This is also what happens in "The Fountains of Paradise". To be honest, the obsession of an engineer to build an elevator into space wasn't an idea that I thought sounded very exciting. But again he builds a solid story around it, with an interesting main character and more than enough intrigue and conflict to keep everyone happy.

"The Fountains of Paradise" won Clarke both the Hugo and Nebula Awards, and although I don't think it's his best novel, it's indespensible for anyone who likes this kind of old-fashioned science fiction storytelling.

Author: Arthur C. Clarke
Title: The Fountains of Paradise
Publisher: Gollancz, London
Year: 2004 (orig. 1980)
Number of pages: 258 p.
ISBN: 1857987217

zondag 4 juni 2017

"The Accident" by Linwood Barclay

"If I'd known this was our last morning, I'd have rolled over in bed and held her. But of course, if it had been possible to know something like that -if I could have somehow seen into the future- I wouldn't have let go."

Glen Garber's wife Sheila dies in a car crash, leaving Glen alone to take care of their eight-year old daughter Kelly. The loss becomes even more difficult to accept when he finds out that Sheila was heavily under the influence of alcohol and caused the accident. What prompted her do be so irresponsible? Glen just can't understand, because it was so unlike Sheila do to something like this. Things get even weirder when Sheila's friend Ann dies just a few weeks later, also in a accident. Glen goes looking for some answers and discovers both Sheila and Ann were involved in some shady business.

Linwood Barclay has a very clear and fluent writing style and this makes "The Accident" read like a train.  As a thriller, it's not particularly special or original, but it has good characters and enough mystery and surprises to keep you reading. This book reminded me of another author I've recently read, Harlan Coben. Good book.

Author: Linwood Barclay
Title: The Accident
Publisher: Orion, London
Year: 2012 (orig. 2011)
Number of pages: 472 p.
ISBN: 9780752883373

maandag 29 mei 2017

"The Chrysalids" by John Wyndham

"'Oh, God', I said, 'please, please, God, let me be like other people. I don't want to be different. Won't you make it so that when I wake up in the morning I'll be just like everyone else, please, God, please!'"

Some time in the far future, mankind has reverted to a pre-industrial society. There are no machines, no technology ... There are only very distant memories of the techologically advanced civillisation of the 'Old People', which history tells was destroyed by God. The people are afraid that God will send another 'Tribulation' on the world, so they adhere to God's word, or what they believe to be His word. Everything that doesn't fit the 'perfect' image is shunned, be it plants, animals or people. People who are even slightly different are banished to the Fringes.

Young David Strorm befriends Sophie, a girl who turns out to have six toes on every foot - a 'blasphemy' which will cause Sophie and her family to be run out of town. But David too has a mutation - he can communicate telepatically and there are quite a few of his friends who have the same 'disability'. When their community finds out, they have to flee into the Fringes. But are they really just mutants... or the future of humanity?

"The Chrysalids" is just as good and powerful a novel as Wyndham's more famous "The Day of the Triffids" is. It's an easy read, but still quite profound in its message: societies that try to reach perfection by striving for uniformity, are destined to lose out. Differences in people are to be cherished, not shunned. The ending is slighly bitter, though. Classic dystopian fiction. This would be a good choice for the many people are into the modern YA dystopias, if they want to delve into the history of the genre. It's very accessible and certain to entertain.

Author: John Wyndham
Title: The Chrysalids
Publisher: Gollancz, London
Year: 2016 (orig. 1955)
Number of pages: 201 p.
ISBN: 981473212688

donderdag 25 mei 2017

"Kapitein Nemo's bibliotheek" van Per Olov Enquist

"Als je geen naam hebt, ben je Niemand. Ook dat is een soort bevrijding."

Ik moet toegeven dat ik dit boek gekocht heb omdat de omslag mij intrigeerde. Het schilderij van het onschuldig lijkend jongetje, de mysterieuze titel, die duidelijk verwijst naar het beroemde personage van Jules Verne... En ik vond het spotgoedkoop op het Boekenfestijn - dat helpt ook, natuurlijk.

"Kapitein Nemo's bibliotheek" van de Zweedse auteur Per Olov Enquist is absoluut geen gemakkelijk boek om te lezen. Niet dat de taal erg moeilijk is. Integendeel, die is van een kinderlijke eenvoud en het leest ook alsof het geschreven is door het kind dat de verteller was ten tijde van de gebeurtenissen. Maar het verhaal zelf is zeer moeilijk te volgen.

Het begint al met de bizarre proloog. Je hebt totaal geen idee wat er aan de hand is. Toch wordt al gauw duidelijk dat het verhaal verteld wordt door een oude man -wiens naam we nooit te weten komen- die terugblikt op zijn kinderjaren. Bij zijn geboorte werden hij en Johannes omgewisseld. Pas enkele jaren later wordt de fout ontdekt en gebeurt de terugomwisseling, waardoor het hoofdpersonage tegen wil en dank uit zijn vertrouwde omgeving wordt weggehaald. Het is een trauma dat hij nooit te boven komt ('Nemo' betekent 'niemand' - zonder twijfel een aanwijzing die de gemoedstoestand van de verteller moet weergeven).

Het verhaal wordt niet chronologisch verteld. Het is aan de lezer om de puzzelstukjes die worden aangeboden te gebruiken en zo de gebeurtenissen te reconstrueren. Dat wordt nog bemoeilijkt door het feit dat droom en werkelijkheid voortdurend door elkaar lopen. De Kapitein Nemo van de titel is voor de verteller de 'weldoener' een soort substituut voor God, die hij niet meer vertrouwt.

Ik blijf een beetje verbouwereerd achter, nog steeds niet helemaal zeker wat ik precies gelezen heb. Maar het is ook precies dat mysterieuze dat het boek bijzonder maakt. Een fascinerende, maar erg bevreemdende leeservaring.

Auteur: Per Olov Enquist
Titel: Kapitein Nemo's bibliotheek (oorspr.: Kapten Nemos bibliotek)
Uitgeverij: Ambo, Amsterdam
Jaar: 2004 (oorspr. 1991)
Aantal bladzijden: 232 blz.
ISBN: 9026317565

vrijdag 19 mei 2017

"Sword Song" by Bernard Cornwell

“I am old now. So old. My sight fades, my muscles are weak, my piss dribbles, my bones ache, and I sit in the sun and fall asleep to wake tired.” 

Uhtred of Bebbanburg is still bound to Alfred by oath, although he hates the king's guts. But the mysterious appearance of a dead man, and the man's prediction that Uhtred will become the ruler of Mercia, convinces him to change sides and join the Danes.

Until he finds out he's been cheated. A promise to an old friend gets him back in Alfred's camp and the king sends him to London to capture the city from Norse leaders Sigefrid and Erik. He does the job, but it's his slimy cousin Æthelred who gets all the credit. Æthelred happens to be married to Æthelflaed, King Alfred's daughter and a girl Uhtred is particularly fond of. When Æthelred completely messes up a new raid, Æthelflaed is captured by Sigefrid and Erik and it's Uhtred who will have to risk his life to save the girl and bring her back to her husband. If she wants to go back, that is.

"Sword Song" is part four in the ongoing "The Last Kingdom" series chronicling the reign of King Alfred and his attempts to unify England. Like in the previous books, the story is told by Uhtred, an old man who looks back on his life. There's very little known about this period in history, so the story is mainly fictional. Cornwell is a master, though, at evoking the atmosphere of the era. He's a master at describing battle scenes and there are more than a few in this book. Another excellent entry in the series.

Author: Bernard Cornwell
Title: Sword Song
Publisher: Harper, London
Year: 2016 (orig. 2006)
Number of pages: 365 p.
ISBN: 9780007219735